La vida después de la extinción de los dinosaurios

Un asteroide de 10 kilómetros de ancho golpeó el Golfo de México hace 66 millones de años causando la extinción de más del 75% de las especies de la Tierra, incluyendo a los dinosaurios. Pero en unos pocos años, la vida apareció de nuevo en el cráter, según un nuevo análisis de los sedimentos que se encuentran en él. El impacto del meteorito nutrió al agua, lo que favoreció la aparición de organismos marinos. Ese regreso a la vida podría darnos pistas sobre cómo los ecosistemas marinos podrían recuperarse después de los cambios dramáticos causados por el cambio climático, según sugieren los investigadores.

Los nuevos hallazgos revelan "cuán resistente puede ser la vida", dice Gareth Collins, un científico planetario del Imperial College de Londres que no participó en la investigación. "Una recuperación tan rápida ... es notable".

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Algunos científicos plantean la hipótesis de que la vida podría lentamente regresar a los cráteres de impacto, tal vez debido a los metales tóxicos como el mercurio y el plomo dispersados. Otros cráteres de impacto cuentan una historia similar a esa idea: el cráter de 85 kilómetros de la Bahía de Chesapeake, por ejemplo, careció de vida durante miles de años después de que un cometa o asteroide alcanzara la Virginia actual hace unos 35 millones de años.
Como parte de un esfuerzo por comprender cómo responden los planetas a los grandes impactos, un equipo de científicos perforó en 2016 el cráter Chicxulub de 180 kilómetros, la única estructura de impacto vinculada a un evento de extinción global. El equipo trajo cientos de núcleos de sedimentos de aproximadamente un brazo de longitud. Algunos llevaban las cicatrices de las temperaturas extremas y las presiones del evento, que impulsaban a las rocas a comportarse como un fluido: las montañas a la altura del Himalaya se elevaban y caían en cuestión de minutos. 

Lowery, un paleoceanografista del Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas en Austin, y sus colegas comenzaron a analizar los finos granos de sedimentos que componían la piedra caliza de uno de los extractos. Basándose en ecuaciones que describen cuánto tiempo tardan las partículas diminutas en sedimentarse a través de un líquido, calculó que los granos se depositaron en el fondo del mar rápidamente después del impacto, en solo unos pocos años. Cuando Lowery y sus colegas se asomaron a las capas de piedra caliza, encontraron numerosos fósiles y madrigueras, evidencia de pequeños gusanos, criaturas con conchas conocidas como foraminíferos (protistas ameboides) y plancton. La vida estaba de vuelta.

¿Pero cómo la vida colonizó la zona cero de Chicxulub tan rápido? No tiene nada que ver con la magnitud del impacto o el tamaño del cráter, dice Lowery. En cambio, el factor decisivo puede haber sido la forma del cráter. El flanco noreste de Chicxulub estaba abierto al Golfo de México, lo que permitió que el agua profunda que transportaba nutrientes circulara por todo el cráter, informa el equipo en Nature. Por el contrario, el cráter de la Bahía de Chesapeake estaba cerrado, lo que significaba que el oxígeno consumido por la descomposición de la materia orgánica no se reponía con lo que la vida aeróbica habría muerto rápidamente. "Básicamente tenías una zona muerta", dice Lowery.

Lowery y sus colegas sugieren que el impacto de Chicxulub contiene lecciones para la vida marina en la actualidad, que está amenazada por el agotamiento del oxígeno, la acidificación de los océanos y el aumento de las temperaturas. "Probablemente sea el único evento que ocurrió más rápido que el cambio climático moderno y la contaminación", dice Lowery. "Podría ser un análogo importante para la recuperación de la biodiversidad después de que finalmente reduzcamos las emisiones de dióxido de carbono y la contaminación".

Info: Science