A la caza del virus

Una investigación global quiere cazar a los casi 1.6 millones de virus desconocidos que existen en la Tierra con la esperanza de detener la próxima pandemia global. Los científicos creen que hay más de 1,6 millones de virus en aves y mamíferos que aún no hemos descubierto. Aproximadamente la mitad de esos virus podrían infectar y causar enfermedades en los humanos.

Global Virome Project

Más allá de encontrar estas esquivas amenazas zoonóticas, es decir, virus que se encuentran en animales pero que potencialmente podrían dar el salto a los humanos, la cooperativa también prevé detenerlos. Al saber a lo que nos enfrentamos, la humanidad podría estar mucho mejor preparada para manejar brotes letales de virus en grandes áreas; este proyecto podría ser la clave para prevenir la próxima pandemia.

"Es hora de pasar del modo reaccionario, persiguiendo el último virus horrible, a uno proactivo", dijo Jonna Mazet, directora ejecutiva del One Health Institute de la Universidad de California, Davis, en un comunicado de prensa añadió, "Podemos y finalmente podremos identificar futuras amenazas y tomar los pasos necesarios para prevenir la próxima pandemia".

Durante la próxima década, el Proyecto Global Virome trabajará para identificar aproximadamente el 70 por ciento de esas potenciales amenazas. La cooperativa planea construir sobre el trabajo previo realizado por el programa PREDICT de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional, uno de los cuatro proyectos de Amenaza Pandémica Emergente de la agencia. PREDICT ha identificado más de 1,000 virus previamente desconocidos pero ese logro es muy inferior al ambicioso objetivo del Global Virome Project.

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Hay varias piezas clave de información que los investigadores necesitan saber sobre un virus para establecer su "perfil ecológico": dónde se origina, dónde crece, qué o quién infecta y cómo se transmite, por nombrar algunos. Cuanto antes el equipo establezca estas características, antes los profesionales médicos podrán dirigirse a las personas que están en mayor riesgo de este tipo de enfermedades que ni siquiera sabemos que existen todavía.

Con su importante financiamiento y el compromiso de científicos de todo el mundo, Global Virome Project tiene el potencial de lograr mucho más de lo que se ha establecido en su alcance inicial. Como se indica en el sitio web del proyecto, el equipo está entusiasmado con la posibilidad de que su trabajo "conlleve avances inesperados en la salud humana y animal y en la ciencia".

Sin embargo, los beneficios de prevenir brotes van más allá de la salud global. Como señala el equipo, prevenir un brote podría costar menos que reaccionar ante uno. Las pandemias son costosas de discutir, no solo en términos de vidas perdidas, sino también de su impacto inmediato y duradero en las circunstancias financieras de una nación. La prevención, entonces, no es solo una inversión en la salud mundial, sino también en la economía global.