Ha muerto el último macho de rinoceronte blanco

Sudán, un rinoceronte blanco del norte, vivió una vida plena. Era tan famoso que todos querían conocerlo e incluso tenía perfil en Tinder.

Pero esta semana Sudán moría a la edad de 45 años. Vivió una buena vida pero su muerte es trágica por otro motivo, era el último macho vivo de su subespecie.

Nació en 1973 y se cree que era uno de los aproximadamente 500 rinocerontes blancos que había en ese momento. A mediados de los años 80, la caza furtiva recortó ese número a unos 30. Después de una ligera recuperación a comienzos del siglo XXI, la población pronto se redujo aún más, reduciéndose a solo ocho en 2007 y luego a tres en 2015.

En 2009, sus cuidadores lo trasladaron de la República Checa a Ol Pejeta Conservancy en Kenia, con la esperanza de que un ambiente más parecido a su hábitat natural incitara a Sudán a reproducirse. En sus últimos días, Sudán sufrió problemas de salud relacionados con la edad. Así que el 19 de marzo, los veterinarios tomaron la difícil decisión de practicarle la eutanasia.

Sudán deja atrás a dos mujeres miembros de la familia: su hija Najin y su nieta Fatu. Ninguno de los dos es lo suficientemente saludable como para llevar un nacimiento a término. Y ahora son los últimos rinocerontes blancos del norte vivos en la Tierra.

Una subespecie reducida a dos rinocerontes femeninas no es un buen augurio para su supervivencia continua.

Pero no todo esta perdido. Investigadores salvaron esperma de Sudán y de otros cuatro rinocerontes blancos antes de morir. Y creen que podrían producir una cría a través de la fertilización in vitro (FIV). En primer lugar, fertilizarían uno de los óvulos de rinoceronte hembra con el esperma congelado. El equipo podría usar una hembra de una especie estrechamente relacionada, el rinoceronte blanco del sur, como sustituto.

Najin y Fatu tienen un número limitado de óvulos, por lo que podría no funcionar. Pero hay otras opciones para salvar a la especie. Los científicos podrían transformar las células de piel de rinoceronte blanco en células madre. Después de eso, podrían convertir esas células madre en óvulos. Luego los fertilizarían de la misma manera que si vinieran de Najin y Fatu.

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Dado que los dos últimos rinocerontes blancos del norte están estrechamente relacionados, necesitaríamos alguna forma de diversificar la subespecie si esperáramos regenerar la población. La opción de células madre ayudaría con eso, ya que los científicos podrían transformar cualquier muestra de cualquiera de los rinocerontes muertos en óvulos o esperma.

¿Qué hace que el rinoceronte blanco del norte sea tan especial que lo recuperemos de la extinción?

Algunos científicos creen que la Tierra tiene un "límite para la biodiversidad". La diversidad genética ayuda al planeta a hacer frente al cambio, afirman. Muy pocas especies, y la Tierra pierde esta habilidad. Otros investigadores piensan que la idea de un límite de biodiversidad no tiene sentido. Argumentan que la pérdida de especies es más lenta, degradando los ecosistemas con el tiempo.

Entonces, por un lado, la extinción del rinoceronte blanco podría ponernos un paso más cerca de un "punto de inflexión" que conduzca al fin de la humanidad. Por otro lado, podría contribuir a la muerte ecológica del planeta en mil cortes.

Ninguna de las opciones suena bien. Tal vez nunca tengamos que averiguar cuál es la correcta.