Investigadores identifican ocho sitios con hielo expuesto en Marte

Sabemos desde hace un tiempo que enormes depósitos de hielo residen debajo de la superficie de Marte, pero no sabíamos mucho sobre sus características. Los métodos de los que disponemos actualmente no pueden asomarse debajo de la superficie del planeta donde está presente el hielo. Los Landers pueden cavar unos pocos centímetros, y los radares pueden ofrecer una visión de lo que hay decenas de metros debajo, pero necesitamos ver entre esas dos áreas. 

Ahora, un equipo dirigido por el geólogo Colin Dundas ha hecho precisamente eso. Usando la cámara HiRISE en el Lander de Marte, han localizado ocho lugares donde la erosión ha expuesto grandes cantidades de hielo subterráneo, dejándolo accesible para su posterior estudio.
La erosión ha provocado que se formen pendientes pronunciadas orientadas hacia el polo en estos lugares, exponiendo el hielo que comienza a profundidades de 1 a 2 metros y que se extiende hasta 100 metros o más. Los sitios que se han detectado no tienen muchos cráteres, por lo que los investigadores creen que el hielo expuesto se formó hace relativamente poco tiempo.

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Según Dundas y su equipo, los ángulos pronunciados y las fracturas observadas sugieren que el hielo es cohesivo y fuerte. Está compuesto por diferentes bandas y cubiertas, lo que podría indicar que está formado por capas de nieve que se depositaron varias veces. Como resultado, estudiar el hielo expuesto podría revelar cómo ha cambiado el clima de Marte.

Las imágenes de los sitios, que fueron capturadas a lo largo de tres años marcianos (casi seis años terrestres), demuestran que enormes trozos de roca cayeron del hielo a medida que se producía la erosión. Como resultado, el equipo detrás del estudio estima que el hielo retrocede a una velocidad de un par de milímetros cada verano.


El descubrimiento de este hielo abre varias posibilidades para futuros proyectos de investigación. También podría ser un recurso muy útil para futuras misiones tripuladas al planeta rojo.

Uno de los mayores desafíos de permanecer en Marte durante un período de tiempo es la presión de tomar todo lo necesario para apoyar la vida humana. Si pudiéramos obtener agua del planeta, no necesitaríamos tanto material al partir de la Tierra. 

Los investigadores creen que el hielo expuesto es relativamente puro y probablemente más extenso que lo que realmente podemos ver con la cámara HiRISE. Desafortunadamente, los ocho sitios identificados por los investigadores están todos dentro de las latitudes medias superiores de Marte, que pueden soportar temperaturas extremadamente bajas. Es poco probable que una misión tripulada se dirija a estas áreas.

Aún así, planean buscar depósitos de hielo similares en regiones donde los humanos algún día puedan visitarlos. Es probable que estén mucho más ocultos, pero el rover ExoMars de la Agencia Espacial Europea puede perforar hasta 2 metros, mientras que el rover Mars 2020 de la NASA posee un radar avanzado de penetración en el suelo. La búsqueda de agua utilizable en Marte dista mucho de haber terminado.

Fuentes:  Eurekalert, Science