Estudiando ADN antiguo

Esta semana saltaba la noticia del análisis genético de unos fósiles en el Líbano de los Cananeos (un pueblo que aparece en la biblia y que “supuestamente” fue exterminado). Los resultados indican que los cananeos no fueron aniquilados y su ADN siguió transmitiéndose de generación en generación y hoy es predominante en todos los libaneses.

Hasta hace muy poco este tipo de análisis no era posible, el ADN se degrada con el tiempo, pero ahora y gracias a la paleogenómica podemos seguir buscando tiempo atrás en nuestra historia y en la de las demás especies. Este ADN antiguo (aADN) se puede extraer de de huesos, dientes, pelos, cáscaras de huevo, paleoheces (sí, sí heces antiguas) e incluso suelo. Se ha llegado a encontrar aADN tamizando el suelo en varias cuevas.

S. Tüpke, MPI EVA

S. Tüpke, MPI EVA

Este análisis es bastante complicado ya que la cantidad de ADN es baja por lo que se necesita mucha cantidad de muestra. Con el tiempo este aADN envejece produciéndose cambios químicos que conllevan a cambios en la secuencia. Estos cambios se llegaron a comprender gracias al método de secuenciación de alto rendimiento que estableció un patrón en estos cambios dándonos la respuesta (una citosina que se ha sometido a desaminación en uracilo se lee como timina)*

Otra de las trabas a saltar es la contaminación.

"En el pasado, especialmente cuando se trabaja con restos humanos modernos, siempre ha habido dudas", dice Meyer, biólogo evolucionista. Las personas contaminan las muestras al manipular un esqueleto humano y luego al realizar la amplificación por PCR (técnica por la que se secuencia el ADN) no se sabia cual pertenecía al fósil y cual a las personas que habían manipulado las muestras. Esto fue antes de la llegada de secuenciación de alto rendimiento.

Hoy en día los investigadores usan técnicas de excavación estériles, protocolos de laboratorio cuidadosos y salas limpias, y realizan PCR en salas separadas de donde se realiza la extracción de ADN. Esto no quiere decir que la contaminación no sea un problema pero se evita bastante y existen métodos para poder detectarla.

Fuentes: Revista Nature. 

*El ADN está formado por nucleótidos y estos a su vez por aminoácidos que son adenina, guanina, citosina y timina. Asi a grandes rasgos.