Los Pterosaurios, unos lagartos alados

"Los pterosaurios pertenecían al grupo de saurópsidos arcosaurios voladores que existieron durante casi toda la Era Mesozoica (228 a 66 millones de años). Fueron los primeros vertebrados voladores. Los fósiles de pterosaurios son muy comunes y se han hallado centenares de especímenes en África, Asia, Australia, Europa, Norteamérica y Sudamérica. No son dinosaurios, aunque sí convivieron con ellos durante decenas de millones de años" Wikipedia.

Se han descubierto 215 huevos fosilizados de pterosaurio en China. Este hallazgo ha permitido obtener nueva información sobre el primer animal vertebrado que conquistó el aire hace algo más de 100 millones de años. El estudio publicado en la revista Science ha permitido averiguar cómo vivía y se comportaba esta especie. Este descubrimiento no es solo importante por la cantidad de huevos encontrados sino por su gran estado de conservación, que ha permitido sacar importantes conclusiones. 
Aunque los huevos no se encuentran en sus posiciones originales los autores argumentan que los embriones y los juveniles en diferentes etapas de desarrollo sugieren que anidaban como un grupo. "Esto es algo que hace tiempo sospechamos que podría suceder, pero está bien verlo confirmado con fósiles", dice Witton que investiga reptiles en la Universidad de Portsmouth, Reino Unido.

 Huevos fósilizados, Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

Huevos fósilizados, Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

"El examen adicional de la estructura microscópica de los huesos embrionarios también reveló una sorpresa" dice Wang, del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia China de Ciencias. Hasta ahora, el consenso ha sido que los pterosaurios recién nacidos podían volar casi desde su nacimiento. El equipo encontró huesos de fémur bien desarrollados, que son importantes para caminar, pero las extremidades anteriores de los animales, que son necesarias para el vuelo, estaban poco desarrolladas. "Concluimos que los pterosaurios bebés, al menos los Hamipterus, pueden caminar pero no volar", dice Wang.
Pero Witton no está convencido. Piensa que la mayoría de los pterosaurios tenían alas bien desarrolladas al eclosionar, pero que algunas características estaban hechas de cartílago, que es menos probable que se fosilice. "Estos animales pesan solo unos pocos gramos cuando se incuban, y casi con certeza no necesitaron huesos del ala bien esculpidos y bien osificados para volar", dice. "El cartílago sería lo suficientemente fuerte".

El trabajo de su propio equipo, presentado en septiembre en el Simposio sobre Paleontología de Vertebrados y Anatomía Comparada en Birmingham, Reino Unido, descubrió que los fósiles de cría de otras dos especies de pterosaurios parecen listos para volar, con huesos robustos y que tienen una gran resistencia a la flexión.

El paleontólogo y coautor del artículo de Science, Alexander Kellner, del Museo Nacional de Brasil en la Universidad Federal de Río de Janeiro, espera que otros huevos que ya están siendo desenterrados llenarán algunos vacíos. "Esperamos encontrar embriones en diferentes etapas", dice, "para tener una secuencia embriológica completa".

Al contrario de lo que se pueda pensar, los pterosaurios no son dinosaurios, ni siquiera pertenecen a su grupo evolutivo, ya que los únicos supervivientes de este son las aves modernas. Por contra, los pterosaurios se consideran reptiles voladores y las especies vivas más cercanas a ellos son los lagartos, las serpientes y los cocodrilos. 

Fuente: Nature