¿Sueñan los dragones con ovejas eléctricas? *

El sueño se ha descrito en animales que van desde gusanos hasta humanos. Sin embargo, las características electrofisiológicas del sueño cerebral, como son las actividades de onda lenta (SW) y movimiento ocular rápido (REM), se consideran restringidas a los mamíferos y las aves, hasta hace poco. 

Neurocientíficos han grabado la actividad cerebral de dragones australianos, Pogona vitticeps, revelando las características típicas del sueño (presencia de ondas lentas y de fase REM). Estos hallazgos indican que los circuitos del tallo cerebral responsables del sueño REM y de onda lenta no solo son muy antiguos sino que ya estaban involucrados en la dinámica del sueño en los reptiles. Los patrones de sueño SW y REM que observaron en los lagartos oscilaron continuamente durante 6 a 10 horas con un período de aproximadamente 80 segundos. 

Estas características del sueño se asociaban a mamíferos y aves. Durante el sueño REM, el cerebro genera ondas de alta frecuencia y los ojos parpadean; en humanos, REM está estrechamente relacionado con el sueño. Gilles Laurent, neurocientífico del Instituto Max Planck para la Investigación del Cerebro en Frankfurt, Alemania y sus colegas detectaron patrones de sueño similares en estos reptiles (Pogona vitticeps) mientras registraban su actividad cerebral para un estudio separado.

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Grabaron continuamente su actividad cerebral con electrodos durante varias semanas. Por la noche, los cerebros de los reptiles dormidos producían ritmos que podían separarse en dos patrones diferentes: uno a muy baja frecuencia y otro, una frecuencia más alta, informaban al equipo de Science. Las dos frecuencias se alternaban cada 40 segundos, recordando a Laurent las oscilaciones regulares entre el REM de alta frecuencia y el sueño de onda lenta que se encuentra en los mamíferos y las aves. 

Utilizando una cámara de infrarrojos, el equipo descubrió que los párpados de los lagartos temblaban durante la etapa REM, al igual que otros animales. También encontraron un patrón familiar en la fase más lenta. Durante esta fase se recogieron ondas de voltaje agudas, seguidas por ondas de electricidad que se parecían mucho a los patrones que se ven en humanos y roedores. Algunos científicos creen que estas ondas ayudan a convertir nueva información en recuerdos al reproducir eventos pasados en avance rápido. Aunque aún se necesitan más estudios para determinar si la función de estos patrones de ondas cerebrales es la misma en todas las especies, los resultados sugieren que estos patrones REM y de sueño de onda lenta podrían remontarse al ancestro común de reptiles, aves, y mamíferos, dice Laurent.

Los hallazgos también sugieren que "hay algo que sucede durante el sueño que es importante para la función de todos los animales", dice Matt Wilson, un neurocientífico del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge. Los lagartos podrían estar ensayando los eventos del día mientras duermen, formando nuevos recuerdos de todos los lugares donde encontraron un bocado  "O tal vez son simplemente dragones soñando" Science.

Fuentes: Science  

*Título inspirado en la novela de Philip K. Dick.